Когда людям снятся дурные или страшные сны, первым вопросом после пробуждения обычно бывает: «Что-то действительно произошло, или это мне только приснилось?», а когда шок проходит, человек начинает спрашивать себя, почему ему приснился такой сон.

Сны снятся людям во время так называемой БДГ-фазы (БДГ — «быстрые движения глаз»), или фазы быстрого сна, во время которой наблюдается повышенная активность головного мозга. В среднем за ночь организм проходит через пять-шесть циклов смены быстрого и медленного сна, и с каждым циклом БДГ-фазы становятся продолжительнее, а большинство кошмаров приходится на последнюю треть сна.

Специалисты утверждают, что кошмары может вызвать что угодно — от стрессовой ситуации, случившейся днём, до просмотра фильма ужасов. Чтобы избежать кошмарных снов, исследователи советуют перестать есть перед сном.

По данным сотрудников Кливлендского центра нарушений сна, причиной кошмаров может быть неправильный : когда человек ест, активность его мозга повышается, поэтому количество снов и их детальность увеличивается. Одно из исследований канадских учёных, в котором приняли участие 389 добровольцев, выявило, что в 8,5% кошмаров виновата пища.

Это подтверждает эксперимент биохимиков из Университета Тасмании (Австралия): шестеро участников непосредственно перед отходом ко сну принимали пищу, щедро приправленную соусом табаско и горчицей, при этом в течение первого цикла сна температура их тела была повышена, и волонтёрам требовалось больше времени, чтобы заснуть, а количество кошмаров, снившихся добровольцам, возросло.
Как утверждают другие учёные, это касается не только острой пищи: согласно статье, опубликованной в «The Journal of the Mind and Booty», кошмары могут вызвать и другие вроде мороженого или конфет. Эксперимент показал, что употребление в пищу сладостей вызвало кошмары у семи из десяти волонтёров.

Кстати, поза, в которой человек спит, также может влиять на сны. В 2004-м году учёные выяснили, что кошмары чаще снятся тем, кто спит на левом боку, а если спать на животе (наименее популярная поза, согласно статистике), эмоциональная окраска снов станет ярче.